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Le chien, le meilleur ami de l’homme… Nous avons tous entendu et lu ceci des milliers de fois. Mais s’il est vrai que le chien est un animal de compagnie comme aucun autre, certains chiens se démarquent d’autant plus. Nous pouvons notamment songer aux chiens Saint-Bernard qui sont de véritables héros lors d’avalanches dans les Alpes. Dans le Grand Nord Canadien, ce sont plutôt, vous l’aurez deviné, les chiens de traîneau qui ont longtemps aidé les populations humaines à survivre aux longs hivers.

Balto est l’un de ces chiens aujourd’hui mythique. Ce dernier fût en effet à la tête d’un des attelages qui contribua au transport du médicament nécessaire pour guérir une épidémie de diphtérie en 1925. En effet, le sérum était en partance de Seattle, soit à 4500 km du petit village de Nome, Alaska, là où sévissait une maladie infantile ravageuse. Aucun avion ou bateau ne pouvait malheureusement déplacer le précieux remède, vu le froid et le blizzard, tout était gelé. Après avoir transporté le sérum en train jusqu’à la capitale de l’Alaska ; une course à relais de 1800 km avec des mushers professionnels (meneurs de chien) et leurs attelages, débuta. Chaque attelage conduit nuit et jour pendant des centaines de kilomètres, dans un blizzard terrible, jusqu’au village suivant. Finalement, l’attelage conduit par Balto, mena aux portes de la ville, le précieux remède.

Malheureusement, le travail des équipes précédentes fût un peu éclipsé, par la dernière équipe, celle qui a franchit les portes de la ville. On note d’ailleurs qu’un autre attelage aurait couru une distance plus longue, dans des conditions encore plus difficile. 90 ans plus tard, vous pouvez toujours trouver une statue à l’effigie de Balto dans Central Park-New York, et y lire cette inscription :

« Dédié à l'esprit indomptable des chiens de traîneau qui ont relayé l'antitoxine sur six cent milles, sur la glace rugueuse, à travers les eaux dangereuses et à travers les blizzards de l'Arctique, en partance de Nenana jusqu’au secours de Nome alors en détresse, durant l'hiver de 1925. »

Finalement, le parcours mémorable qu’ont fait ces braves chiens de traîneau, est maintenant commémoré, chaque année, dans le cadre de la course Iditarod Trail Sled Dog Race à laquelle des mushers des quatre coins d’Amérique et d’Europe prennent part. 


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